TEDGlobal 2009 第六场简记

好奇心是人类的天性,无论是遥远的星空,还是奇妙的几何图形,都点亮过人类的求知欲望,激励人类的探索热情。TEDGlobal的第六场,主题便是“幻奇万千”(Curious and curiouser),让我们跟随三位演讲者,一起感受他们在探索求知过程中的奇妙经历。

马科斯·杜·索托伊(Marcus du Sautoy)是牛津大学的数学教授,同时也是Charles Simonyi公众理解科学教授。他的演讲以法国数学家伽罗瓦(Évariste Galois )的故事开始。

伽罗瓦是数学史上最富创造性的数学家之一,同时也是一位革命者,去世的时候年仅21岁。在临终前一天,他彻夜未眠,想要在上决斗场之前把自己的数学思想解释清楚。而他所要解释的,便是对称性的概念。对称性帮助我们理解从晶体形成到微生物结构等许多事物,如甲型H5N1病毒就具有对称结构,而这一结构正是它进行攻击的利器。在艺术上对称性更是占有重要地位,人类似乎天生就对对称的事物具有好感。但是,什么是对称性?

伽罗瓦问道,我们是否能通过理解一种对称性,便了解其他的种种?对称性的一个特点是,我们将物体固定在某个点上,以某种方式旋转,能使它看起来没有被旋转过。但看一下扭曲的海星,或等边三角形,它们旋转三分之一或五分之一,看起来仍是和原来一样的,伽罗瓦称这种现象为“零”对称。所以,对称性之间的相互作用与对称性本身并不相同,换句话说,“对称物本身是对称的吗?”

杜·索托伊用纵横的网格表示某张对称图片上的点,阐明旋转的次序对图片的对称性如何产生影响。这一方法也使我们能够确定两个不同的对称物体之间是否存在相同的、抽象的对称性特征。伽罗瓦的阐述使我们理解了肉眼所看不到的物体的对称性,而杜·索托伊则已开始致力于多维空间中对称性物体的研究。

天文学家Garik Israelian讲述了他运用光谱学技术研究宇宙的过程。通过探测宇宙深处物体发出的光谱信号,他能推断出该物体具有的特性和行为。他认为,光谱学的发展,或许将为人类解答太阳系以外是否存在生命的谜题。运用光谱学技术,Israelian发现,恒星有时会吞噬掉它们的行星。超新星爆发是宇宙中最壮观的景象之一,为行星的形成,包括生命的形成提供了所需的各种元素。曾有同事向Israelian展示了一个显示出大量氧元素的光谱图,经过分析,他认为在恒星系统中曾发生过超新星爆炸,并产生了一个黑洞。光谱学技术还能帮我们识别出从外星系进入到银河系中的星球。

现在,Israelian研究的内容还包括一个产生“超级耀斑”(super flare)现象的双星系统,他希望用光谱学技术解释这一现象产生的原因。人类渴望了解整个宇宙的起源,了解宇宙中各种元素产生和循环的过程。这是一项纷繁复杂的研究,研究过程中也会发现许多意想不到的事物。这些事物或异常现象,或许将帮助我们发现生活在宇宙别处的生命。当然,前景是乐观的,但需要做的工作也很多,即使是对距离最近的恒星太阳,我们也尚未完全了解。

伊莲·摩根(Elaine Morgan)是一位威尔士女权主义作家,她演讲的内容是有关“水猿”(Aquatic Ape)的假说。人类与其他灵长类如此的不同:双足行走、体毛稀疏、拥有皮下脂肪层、能有意识地控制呼吸、流线型的躯体等等,这一切使人类看起来不是由生活在萨瓦纳草原上的古猿进化而来,而更像是一种水生生物。

早在上个世纪60年代,就有科学家提出,人类的进化历史可能更接近“水生的”生活形态。但这一推论遭到了许多科学家的嘲笑。对伊莲·摩根来说,她的一生都是在向人们说明,传统的人类进化理论有可能是错误的。她说,毕竟历史上理论被证明是错误的例子多的是。她希望在未来,能出现一种将传统理论和水猿理论结合在一起的新理论。也许这个希望以后会实现,但现在,这两种理论还是对立存在着。

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