托斯腾·雷尔: 从运动模拟到动画制作

今天Thursday@TEDtoChina专栏发表的是自由撰稿人陆泰宁的稿件。通常情况下,3D游戏中,人物的运动行为都是由程序员事先设定好的,跑即跑,跳即跳,多次操作之间,人物的动作是一样的。你可曾想过,这样的设计足够真实吗?我们能不能在游戏中体验更为身临其境呢?TEDtoChina撰稿人陆泰宁在听了托斯腾·雷尔(Torsten Reil)2003年的TED演讲后,豁然开朗。

今年6月刚从软件工程本科毕业的陆泰宁,在查找关于“社会创新”方面的资料时,无意中撞见了不少TEDTalks,继而沉浸在了TED的世界之中。他对新理念、新技术都充满兴趣,也笃信好东西是需要传播的,因此希望自己能够为宣传TED、宣传社会创新做出更多贡献。

Thursday@TEDtoChina专栏
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李君(Li Jun)是一间信息咨询公司的联合创始人,并在筹备她的第二间公司。她也是《Vogue》杂志中文版专题撰稿人。在此之前,她服务于一间私募股权投资公司,从事媒体、互联网、高科技、教育等行业的投资工作。她目前居住于上海,热爱阅读、写作、科技、美食和一切美好的事物。
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玩过《侠盗猎车4》的朋友们,都一定会感到该游戏中人物的操控和动作与《侠盗猎车》以往版本有很大的变化:主人公奔跑的时候,他会自己调整重心;当主人公在人群中走动的时候,他不像前作那样直接从行人身体里穿越出去了,而是需要将人推开然后再走过去。而所有这些变化都是因为一个名为Euphoria的物理引擎,这个引擎将虚拟世界的真实性带上了新的一级台阶。站在这一级台阶上的第一个人,他的名字叫托斯腾·雷尔(Torsten Reil)。

TED.com:

雷尔早年在牛津大学拿到生物学学士学位,随后来到苏塞克斯大学专攻进化适应系统(Evolutionary and Adaptive Systems),获得硕士学位。之后,又杀回牛津大学读取博士学位,研究方向是复杂系统(Complex Systems),这个专业名字挺玄乎,其实当时他的主要工作就是用遗传算法(Genetic Algorithm)对神经系统进行电脑模拟。在他的模拟研究中,所有电脑程序都遵循自然选择法则,因而会演化出它们独有的行为方式。在研究中,雷尔渐渐发现那些他所塑造的仿真人物,是拥有很大商业潜质的。

于是,雷尔在2001成立了NaturalMotion公司,投身到这个机会颇多的领域。随后几年,公司所编制的运动模拟(Motion Simulation)软件Euphoria获得成功,由这款软件制作的游戏虚拟世界栩栩如生,同时还大大缩减了游戏开发的时间和成本。此后NaturalMotion又推出了动画开发工具,有不少电影以此制作动画和特效,其中包括著名的《特洛伊》和《海神号》。

由于雷尔在运动模拟领域的出色表现,2003年,他被《麻省理工科技商评》(MIT Technology Review)封为世界最优秀的100名创新者之一。同年,雷尔在TED进行了演讲,题目是《用生物学制作更出色的动画》,演讲过程中,雷尔演示了他们研究初期的一些试样。

你可以在早期试样中看到仿真体千奇百怪的行走方式,随着试样版本的不断提升,仿真体的动作和人类越来越相似,越来越逼真。值得注意的是,雷尔在试样的编号中,使用的量词是“代”(Generation),想必他是要突出他的程序是在“自然选择”中不断“进化”的。进化这一概念是不是突然给雷尔的工作带来一丝神圣的感觉呢?

雷尔认为,他们的市场目标主要定位在3方面:

1. 电影特效 (演讲中有模拟007跳大坝的演示)
2. 游戏物理引擎
3. 为医学工作者提供可进行实验的虚拟人物

软件在医学方向的巨大潜力,让雷尔非常兴奋,因为这个方向可以让雷尔的技术不仅仅是一项娱乐,而能成为一个能造福病患、造福医学的科学突破。真能如此吗?让我们拭目以待,期待雷尔和他的NaturalMontion给我们带来更多地惊喜。

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