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玛格丽特·威特海姆: 编织出来的美丽珊瑚

玛格丽特·威特海姆(Margaret Wertheim)是一位活跃的科学传播者,不仅著述颇丰,而且为许多杂志、电视和广播媒体撰写了大量涉及科学、社会、文化等领域的文章。2003年,她和克莉丝汀·威特海姆(Christine Wertheim,她们是一对双胞胎姐妹)在洛杉矶创建了计算研究所(The Institute for Figuring ),致力于增进公众对科学和数学在诗意和审美层面上的了解。

2009年TED大会第5环节上,玛格丽特·威特海姆(演讲链接)为我们呈现了用钩针和毛线编织出来的珊瑚礁模型,它们色彩斑斓千姿百态,丝毫不逊色于大堡礁的珊瑚。

这样的模型不仅深受公众欢迎,更是科学家们的最爱。珊瑚礁生物,如珊瑚、海藻、海绵以及海兔(海蛞蝓)等等,在形态上都有类似裙衬的镶褶边结构。数学家们发现,若要构建这种结构的模型,再也没有比钩针编织更好的方法了。威特海姆姐妹希望,通过这些模型,能够将暗藏在我们的宇宙中的一些最复杂的数学模型呈现出来,并为更多的人所知。

现在,玛格丽特·威特海姆的珊瑚礁模型项目不仅在许多城市和博物馆举行了展览,而且吸引了大量的普通民众自己动手,编织出多种多样美丽的作品。珊瑚礁生物的斑斓色彩令人陶醉,却也在时刻提醒着人们全世界范围内不断受到伤害的珊瑚礁生态系统。由于海水温盐水平的变化、过度捕捞、海洋污染等等的威胁,大批的珊瑚死去,许多海域的珊瑚礁不断衰退。如果不采取有效措施,也许我们的后代只能通过这些钩针编织模型来遐想珊瑚礁的美丽。

演讲的最后,玛格丽特·威特海姆提出了一个类似“think tank”(智库,智囊团)的概念:play tank。在“play tank”里,数学、逻辑、计算等高度抽象的大脑思维活动,都可以用象征性的、实物的方式表达出来。听上去很新鲜,不过,就如我们可以通过钩针编织模型理解双曲型(非欧)几何一样,许多科学、数学理论其实并不是那么高深和神秘,它们也可以有趣和美不胜收。或许,这才是play tank真正让人着迷的地方。

图片来源于玛格丽特·威特海姆的Flickr相册,所选用照片均采用CC创作共用协议。

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