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Wolfram:计算出一个世间万物都遵循的基础理论

这次的嘉宾是Stephen Wolfram,讲演一开始Wolfram就提出自己的这个关于计算的想法可能是这个世纪最伟大的一个观念。这个想法是非常有用和非常基础的。单从这句话,我们就能够了解到Wolfram是一个很自信或者说很自负的一个科学家,而这实际上就是他的行事风格。

Wolfram起初是一名物理学家,为了更方便的进行符号运算而作出了Mathematica,相信不少人都用过或者听说过这个软件。除了编出Mathematica这个软件之外,Wolfram还是网站“Wolfram Alpha” 的创建者和《一种新科学》( A New Kind of Science)的作者。


Computing a theory of Everything by Stephen Wolfram

Wolfram Alpha是一个 “知识引擎”。其实“知识引擎”,就是我们常用的信息获取手段的进阶,我们大家应该都不会太陌生。很多人会在“yahoo answers”和“百度知道”之类的网站上询问或者搜寻某些问题。而Wolfram Alpha则在搜寻的基础上更进一步地去计算并得出一个答案。他当场演示了一些该网站的功能,比如输入数学公式,相应的结果就会计算出来;输入“GDP 西班牙”,相应的数据就会被显示出来;随意的输入“GDP 西班牙/微软的利润”,这样的概念也会被理解,并输出相应的计算结果。

Wolfram的想法就是努力将Wolfram Alpha变成各方面知识的权威。相信大家都应该用过“维基百科”和“百度百科”等网站,他们都是基于“词条”的百科全书,并不能够对于你提出的问题给予解答。而Wolfram Alpha则是通过对自然语言的理解,通过对“知识库”里面的数据进行计算,而给出答案。其实,这也就是人工智能和机器学习等领域的汇总,Wolfram Alpha可以说是一个具有较强“自然语言处理能力“的跨领域“专家系统”。

在这个讲演中,Wolfram想要提出两个重要的观点。第一个就是严谨的“数学逻辑”(Mathematica)和灵活的“知识引擎”(Wolfram Alpha)的组合能够带来意想不到的或者非常有用的结果。另一个就是,“计算”并不单单是简单的数学运算,或者程序,或者算法,“计算”可能也是一种规律,一种原则,也许整个宇宙的规律都可以通过“计算”得出,而这就是这位狂人科学家的想法,在接下来的这个十年,我们也许就会看到通过“计算”而能够推测出的宇宙的样子。
Wolfram关于“计算是这个世界的一种基本的规律”的想法被他自己非常详尽地在《一种信科学》里加以了解释。他写着本书的目的就是因为他认为自己的一个发现可能是理论科学最伟大的发现。简单的说,他以前认为“简单的规则导致简单的结果,复杂的规则导致复杂的结果”。然而,他使用“简单程序”进行计算实验后发现“简单的规则也可能导致复杂的结果的出现”。而从这一点出发,他认为可以通过在计算实验中设定简单的规则来重现任何复杂现象,不管是纯数学里的,宇宙里的或者是生物里的。

参考阅读:

Wolfram Alpha

A New Kind of Science在线阅读版

本文作者:张朝杰

张朝杰,出生和长大在河南平顶山,2006年于清华生物系大学毕业,现在在美国科罗拉多大学念研究生。喜欢生命科学,计算机技术和世界各地人文历史,尤其是中国各地的方言文化。相信多学科交叉的未来和力量,努力在自己的研究中利用另外一些其他学科中的方法或者想法,而我相信TED会是一个很好的得到新想法的途径。

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