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埃斯特·迪弗洛:随机实验对抗击贫困带来的启示

上个世纪60年代时候,美国政府开始使用随机对照实验(RCT:Randomized Controlled Trial)解决医疗卫生服务,福利政策以及教育政策等问题。随机对照实验原本是一种对医疗卫生服务中的某种疗法或药物的效果进行检测的手段。它的基本方法是,将研究对象随机分组,对不同组实施不同的干预,以对照效果的不同。2003年,麻省理工大学的经济学家埃斯特·迪弗洛(Esther Duflo)与哈佛大学的经济学家塞德希尔·穆来纳森(Sendhil Mullainathan)共同发起了贫困行动实验室(Poverty Action Lab), 使用这种随机对照实验的方法展开研究,包括公共卫生,小额信贷,艾滋病等。

随机对照实验用以解决社会科学在真实世界中所无法解决的问题,即反事实(counterfactual)(例如“如果我们不游说政府”“我们不去修路”等)。这个时候,以她为首的人开始利用技术方法去寻找解决方案。 埃斯特·迪弗洛也因此获得了2010年美国克拉奖。今天的这篇演讲正是埃斯特·迪弗洛在用事实与数据来表明立场。

人类所面临的一个困境,就是去面对不确定性。很多时候我们无法知道什么是真正正确的,怎样做才能达到最好的效果。 埃斯特·迪弗洛的策略是随机对照实验。 她在演讲当中提出了三个案例,并用她亲身经历的实验得出了这些问题的解决方法。

第一个案例是小孩因为缺乏疫苗而导致免疫系统受损。在印度的村庄里面,迪弗洛发现当地有足够的疫苗和医院,但那里的小孩因为免疫系统受损而死亡。迪弗洛使用随机对照实验的方法。她挑选了随机可控的134个村庄作为实验点。实验的结果是,如果激励人们意识到现在行动去购买疫苗的必要性,免疫率从最初的6%提高到17%。

第二个案例是抗击疟疾。蚊帐是一个很好的解决方法。现在的问题有三个:如果需要人们买蚊帐,他们会购买吗?如果蚊帐是免费的,人们会使用他们吗?第三个问题是,如果第一次人们得到了免费的蚊帐,他们会在以后继续购买蚊帐吗?同样,迪弗洛通过实验来寻找答案。在肯尼亚,她主导为村民发放折扣券,可以用折扣券在当地的药铺买到蚊帐。一些人可以完全免费,一些人可以减少20%,一些人可以减少50%。实验最后的结论是,人们不希望花钱,但人们会使用这些蚊帐,而第一次免费得到蚊帐的人会更倾向于第二次花钱购买蚊帐。

第三个案例有关教育。这是政府在制定教育政策的时候都必须面对的问题。政府或许应该更多的提升教育的硬件设施,比如雇佣更多的老师,提供午餐,统一学校制服,发放奖学金。然后通过实验,迪弗洛指出,最有效的方法是直接告诉人们教育的好处,而不是去做太多表面的改善,而这样做也更最大化地能节约成本。

当然,在制定社会政策使用随机对照实验的方式也面临很多经济学家的反对。比如,随机对照实验并不是完全中立的,有很多东西是无法随机的,比如地理位置,组织文化等等。 但是,像反贫困这样过于庞大的议题,可能没有万全的解决方式。但不管怎样,我们应该开始行动,并且将这些观念变成现实。这也许正是迪弗洛的实验存在的最终意义,也是包括“贫困行动实验室”在内的所有致力于这项事业的人们的终极使命。

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